Islam without Angst

English summary: This Wednesday in Berlin the Islam conference begins. Islamic critic Necla Kelek demands of this conference a clear formulation of a fundamental religious understanding that can govern the everyday life of Muslims. Minister Wolfgang Schaeuble has invited representatives from the Muslim Federation and from the Muslim Civil Society to the conference. Through this meeting, as well as in closed workgroups throughout the next two years, these representatives should, along with representatives of the German states, develop rules for Islamic religious instruction, for the formation of imams in Germany, and for a coalition of the 3.2 million Muslims who live in this country. One of the participants is sociologist Necla Kelek, who has for years fought against honor killings and polygamy, and for the rights of Muslim women and girls. —– Article in German: Islam ohne Angst In Berlin beginnt an diesem Mittwoch die Islam-Konferenz. Die Islam-Kritikerin Necla Kelek fordert von ihr eine klare Abgrenzung von einem fundamentalistischen Religionsverst_ndnis, das den Alltag der Moslems beherrsche. Zu der Konferenz hat Bundesinnenminister Wolfgang Sch_uble Vertreter der muslimischen Verb_nde und Repr_sentanten der muslimischen Zivilgesellschaft eingeladen. Sie sollen bei dem Treffen sowie in anschlie_enden Arbeitsgruppen in den n_chsten zwei Jahren, zusammen mit Vertretern des deutschen Staates, unter anderem Regeln f_r eine islamischen Religionsunterricht, die Ausbildung von Imamen in Deutschland und f_r eine gemeinsame Vertretung der hier lebenden 3,2 Millionen Moslems erarbeiten. Eine der Teilnehmerinnen ist die Soziologin Necla Kelek, die seit Jahren gegen Ehrenmorde und Zwangsheiraten und f_r die Rechte der muslimischen Frauen und M_dchen k_mpft.

Merkel Voices Concerns Over Opera Cancellation

Angel Merkel today warned of the dangers of “self-censorship” in Germany after a Berlin opera house cancelled its staging of a Mozart opera because of fears that scenes in it would offend Muslims. “We must take care that we do not retreat out of a fear of potentially violent radicals,” the German chancellor was quoted as saying by German media. “Self-censorship out of fear is not tolerable.”

Why the French Don’t Like Headscarves: Islam, the State, and Public Space

The French government’s 2004 decision to ban Islamic headscarves and other religious signs from public schools puzzled many observers, both because it seemed to infringe needlessly on religious freedom, and because it was hailed by many in France as an answer to a surprisingly wide range of social ills, from violence against females in poor suburbs to anti-Semitism. Why the French Don’t Like Headscarves explains why headscarves on schoolgirls caused such a furor, and why the furor yielded this law. Making sense of the dramatic debate from his perspective as an American anthropologist in France at the time, John Bowen writes about everyday life and public events while also presenting interviews with officials and intellectuals, and analyzing French television programs and other media.

Bowen argues that the focus on headscarves came from a century-old sensitivity to the public presence of religion in schools, feared links between public expressions of Islamic identity and radical Islam, and a media-driven frenzy that built support for a headscarf ban during 2003-2004. Although the defense of laïcité (secularity) was cited as the law’s major justification, politicians, intellectuals, and the media linked the scarves to more concrete social anxieties—about “communalism,” political Islam, and violence toward women.

Pope stresses respect for Muslims

Pope Benedict XVI has expressed “total and profound respect” for Muslims, as he attempts to defuse a row between Islam and the Catholic Church. He made the remarks in a meeting with envoys from the Muslim world, weeks after a speech in Germany prompted an angry reaction by some Muslims. Iraq’s ambassador said it was time to move on from the row and build bridges. But the Indonesian envoy said he was surprised that there was no direct dialogue at the meeting. In the space of just half an hour, the pontiff made a brief speech to envoys before greeting them individually, but there was no general discussion. Muslim leaders had been demanding an unequivocal apology from the Pope for his words. Dialogue welcomed The meeting was held at the Pope’s residence near Rome. Ambassadors from 21 countries and a representative from the Arab League attended, as well as Islamic representatives in Italy. Of mainly Muslim countries with diplomatic relations with the Vatican, only Sudan failed to attend. “I would like today to stress my total and profound respect for all Muslims,” the Pope said in the speech. He called for “sincere and respectful dialogue”, adding that Christians and Muslims alike must reject all forms of violence and respect religious liberty. Correspondents say the latter was a reference to restrictions on the church’s activity in some Muslim countries. “Since the beginning of my pontificate I have had occasion to express my wish to continue to establish bridges of friendship with believers of all religions, showing particularly my appreciation in the belief in dialogue between Muslims and Christians,” he said. “…The inter-religious and inter-cultural dialogue between Christians and Muslims is, in effect, a vital necessity, on which a large part of our future depends.” He also quoted his predecessor, John Paul II, stating the need for “reciprocity in all fields”. Iraqi ambassador Albert Yelda said he was satisfied by the Pope’s remarks. “I think it is time to put what happened behind us and build bridges among all the civilisations,” he said. But in a BBC interview, the ambassador of Indonesia, the world’s largest Muslim nation, pointed out that the Pope had not referred directly to the speech which sparked the controversy. “We had hoped that there would have been a dialogue, but that was not the case,” Bambang Prayitno said. “There was no dialogue between the Pope and the guests… In general, we were actually a bit surprised that the meeting was a short one and just like that.” ‘Misunderstood’ The pontiff has expressed regret following the reactions in some countries to words of a speech he made in southern Germany earlier in the month. On Wednesday, he told pilgrims at the Vatican that his remarks in Bavaria last week had been “misunderstood”. He said his use of a quote from a 14th-Century Byzantine emperor, Manuel II Paleologos, did not reflect his personal opinion. The quote says: “Show me just what Muhammad brought that was new, and there you will find things only evil and inhuman, such as his command to spread by the sword the faith he preached.” The Pope said his real intention had been to “explain that religion and violence do not go together, but religion and reason do”.

The Message Of Islam Can Be Made Perfectly Clear Without Recourse To Violence

Mahmoud Hussein Ecrivain, essayist. Pseudonym of Adel Rifaat and Bahgat Elnadi, French-Egyptian intellectuals. After the controversial “lesson” of Benedict XVI on Islam at Ratisbonne, the question of the place of speech and of the sword in the propagation of religions is asked more than ever. How does the life of Mohammed make clear for another time the reading of the Quran? Apr_s la ” le_on ” controvers_e de Beno_t XVI sur l’islam, _ Ratisbonne, la question de la place de la parole, de l’exemple et de l’_p_e dans la propagation des religions est plus que jamais pos_e. Ou comment la vie de Mahomet _claire d’un nouveau jour la lecture du Coran… {(continued below in French)} Vous venez de passer dix ans dans l’intimit_ du proph_te de l’islam, pour r_aliser une monumentale synth_se de la S_ra, sa vie d’apr_s les t_moignages de ses compagnons. La phrase du pape citant Manuel II Pal_ologue, selon lequel Mahomet a propag_ sa foi par l’_p_e, rec_le-t-elle une part de v_rit_ ? Si le pape avait dit que ce n’_tait l_ qu’une part de v_rit_, cela n’aurait choqu_ personne, car le Proph_te a propag_ l’islam, selon les circonstances, par la parole, par l’exemple et aussi par l’_p_e. Mais le pape a cit_ une phrase qui r_duit l’islam _ la violence et laiss_ entendre que cette violence lui _tait consubstantielle, parce que la raison lui _tait _trang_re. Cette phrase r_v_le une ignorance des valeurs spirituelles que l’islam a apport_es aux peuples qui l’ont embrass_, comme de la grandeur des si_cles o_ islam a rim_ avec libert_ de conscience, de recherche et d’exp_rimentation scientifique. Pour expliquer l’histoire, il ne sert _ rien de scruter les textes, car ils sont toujours interpr_t_s, dans toutes les religions, en fonction de circonstances historiques concr_tes. La violence des croisades, de l’Inquisition, de la conqu_te des Am_riques, n’est pas inscrite dans les Evangiles, mais elle a eu lieu et elle a _t_ justifi_e par une interpr_tation tendancieuse de ces textes. Que nous dit la S_ra sur la question de la violence en islam ? La S_ra nous permet de plonger dans le contexte historique. A La Mecque, prot_g_ par son clan, Muhammad – Mahomet – a pu propager l’islam par la r_citation du Coran et par la r_ponse aux interrogations qu’il suscitait. Mais au bout de douze ans, sentant sa petite communaut_ menac_e, il a d_ _migrer _ M_dine. L_, il s’est trouv_ directement confront_ _ la logique tribale de l’Arabie du VIIe si_cle, o_ les divergences ne pouvaient _tre r_gl_es que par des compromis ou par la guerre. Le monoth_isme musulman ne pouvant faire l’objet de compromis avec le polyth_isme, la guerre _tait in_vitable. Mais il faut ici rappeler le formidable enjeu de ce combat. Le Proph_te a voulu tirer les Arabes d’un univers born_ par les all_geances claniques et un paganisme sommaire, pour leur offrir de vastes horizons eschatologiques, spirituels et intellectuels totalement inconnus d’eux. Il a _largi leurs perspectives aux dimensions de l’histoire, celle de la Cr_ation, celle de l’humanit_, celle de la continuit_ des religions r_v_l_es. Et il a amen_ chaque homme – et chaque femme – _ se forger une conscience personnelle, par o_ ils devenaient comptables devant Dieu de leurs choix individuels. En quoi la vie de Mahomet _claire-t-elle la lecture du Coran ? Pour de nombreux fid_les, le texte sacr_ est _ prendre en entier, il vient de Dieu, il est ” incr?_ “. C’est une _cole de pens_e parmi d’autres, ce n’est pas la seule. Mais il est vrai qu’elle p_se lourd, aujourd’hui, notamment _ travers le wahhabisme. La S_ra appara_t comme une grille de lecture lib_ratrice _ partir de laquelle le croyant peut r_pondre au wahhabisme. Elle nous montre le Coran en train de se faire, dans le temps. Le Coran a _t_ r_v_l_ _ Muhammad tout au long de vingt-deux ann_es, de 610 _ 632, dans des circonstances changeantes. De tr_s nombreux versets sont litt_ralement descendus du ciel en r_ponse _ des questions pos_es par le Proph_te, _ des attentes exprim_es par ses compagnons. Il est le fruit de ce va-et-vient incessant entre interrogations montant de la terre et prescriptions descendant du ciel. Vous _tes en train de nous dire, au fond, que le Coran n’est pas un ensemble de prescriptions intangibles, immuables, et qu’en lisant la S_ra on trouve une contextualisation du Coran qui devrait _tre poursuivie aujourd’hui ? Exactement. Cette contextualisation permet une lecture vivante du Coran. Prenons un exemple entre tant d’autres de cette imbrication du texte et de la vie. Il concerne l’interdiction du vin. L’alcool obscurcissant l’esprit des croyants, Umar, l’un des principaux lieutenants du Proph_te, lui demande un verset sur la question. Le premier verset se contente de dire que, dans le vin, ” le p_ch_ l’emporte sur les avantages “. Cela ne suffit pas _ dissuader les croyants de boire. Umar revient _ la charge. Un deuxi_me verset ” descend “, interdisant d'” approcher la pri_re en _tat d’ivresse “. Il ne r_gle rien. Umar insiste encore. Le troisi_me verset est d_finitif : le vin est une ” souillure “, au moyen de laquelle ” Satan veut d_tourner le croyant du rappel de Dieu “. Le Coran a d’ailleurs ent_rin_ le principe selon lequel certains versets pouvaient _tre abrog_s par d’autres. Comment ne pas y voir un processus vivant, par o_ la parole de Dieu s’est, en quelque sorte, ” corrig_e ” elle-m_me face _ des attentes humaines ? De nombreux versets ont une port_e g_n_rale, mais d’autres se rapportent _ des cas personnels, _ des probl_mes circonstanciels, ne pouvant en aucune mani_re _tre transpos_s au XXIe si_cle. Par exemple : l’esclavage, le butin de guerre, la mise _ mort des vaincus, la polygamie, les ch_timents corporels, autant de pratiques li_es _ une _poque r_volue. Le Coran marque par l_ que, dans la conscience humaine, l’universel est indissociable du particulier, le g_n_ral impensable hors du circonstanciel. Ce ne peut _tre pour inciter le croyant _ confondre les deux ordres, mais pour l’appeler au contraire, _ chaque _tape, _ faire la part de ce qui concerne pour toujours l’ensemble de l’humanit_ et ce qui, s’adressant en particulier aux Arabes du VIIe si_cle, ne peut plus concerner le XXIe si_cle. Mais ce discours est inaudible pour neuf musulmans sur dix ! Pas si s_r. Ceux qui exigent une lecture litt_raliste du Coran tentent de nous ramener _ une _poque o_, pour un musulman, comme pour un juif ou un chr_tien d’ailleurs, l’univers _tait divinis_ et o_ la vie sur terre n’avait pas de valeur intrins_que, n’_tait qu’un instant suspendu au flanc de l’_ternit_. Dans le village mondial d’aujourd’hui, l’immense majorit_ des gens, y compris en pays d’islam, a d_pass_ cet horizon intellectuel. L’aventure ici-bas compte d_sormais pour elle-m_me. La plupart des _tres humains accordent une valeur essentielle _ leur vie terrestre, _ ce qui peut la rendre plus libre et plus juste, _ la recherche d’une certaine mesure de bonheur. Les musulmans ne font pas exception. Au cours du XXe si_cle, jusqu’aux ann_es 1980, la grande majorit_ des chefs d’Etat musulmans ont souscrit aux exigences de ces donn_es nouvelles. Les Nasser, Bourguiba, Boumedi_ne, Soekarno, Jinah ont s_cularis_ l’espace public, ils ont s_par_ le politique du religieux, la notion de citoyen est venue se superposer _ celle de croyant, la femme a acc_d_ aux charges publiques, _ la vie professionnelle. Les peuples ont commenc_ _ vibrer aux mots d’ordre temporels de la lutte contre l’imp_rialisme, de l’affirmation de l’identit_ nationale, de la lib_ration politique et _conomique. Mais les dirigeants de cette g_n_ration ” s_culi_re ” ont _chou_ _ r_aliser ces buts, laissant des identit_s nationales en berne et des r_ves de renaissance bris_s. C’est dans cette br_che que les int_gristes tentent de s’engouffrer pour ramener la conscience musulmane en arri_re… Et que dire des islamistes les plus violents, qui voudraient refaire le monde _ coups d’attentats aveugles ? Il faut dire et marteler que ces gens contredisent et la lettre et l’esprit de l’enseignement proph_tique. Dans le monde d’aujourd’hui, la parole de l’islam peut parfaitement _tre port_e pacifiquement, sans recours _ la violence
, comme durant la p_riode mecquoise de la vie du Proph_te. D’autre part, de quelle violence parle-t-on ? Lorsque Muhammad s’est battu, ce fut toujours contre des guerriers, des hommes en _ge de se battre. Lancer des bombes ou se faire sauter au milieu d’une foule, tuant aveugl_ment hommes, femmes, enfants de toutes religions, cela va _ l’encontre de l’interdit coranique absolu de tuer des musulmans et _ l’encontre de l’interdit, tout aussi absolu, maintes fois prononc_ par le Proph_te, de tuer des femmes et des enfants, de quelque religion qu’ils soient. Comment lutter contre cette r_gression ? Pour isoler les int_gristes de la masse des musulmans, il faut deux conditions. D’une part, que la politique occidentale, et singuli_rement celle de l’Am_rique, ne vienne pas constamment renforcer les extr_mistes par des initiatives insultant l’islam, exclusivement centr_es sur la lutte antiterroriste, d_connect_e de tout souci de r_tablir des r_gles de droit et d’_quit_ internationales. D’autre part, que les intellectuels musulmans fassent le n_cessaire travail sur eux-m_mes, pour rejeter toute lecture du Coran qui tend _ ramener les consciences _ des temps r_volus. En leur pr_sentant un condens_ enfin accessible de la S_ra, nous ne faisons que rappeler aux musulmans ce devoir auquel le Coran les appelle : lire et m_diter personnellement la parole de Dieu, afin de la comprendre par eux-m_mes et de l’appliquer librement, en fonction des exigences toujours renouvel_es de la vie. Les musulmans, comme tous les _tres humains, sont individuellement et pleinement responsables de leurs choix.

Mohamed Talbi: Islamic Free Thinker

For this historian, only just tolerated by the Tunisian regime, Islam is compatible with democracy, Muslims should free themselves from sharia, liberty is primary, and the pope therefore has the right to state his opinion. Benedict XVI has the right, “like everyone,” to express himself. Mohamed Talbi was furthermore not really surprised by the statements of the pope at Ratisbonne. {(continued below in French)} Pour cet historien tout juste tol_r_ par le r_gime tunisien, l’islam est compatible avec la d_mocratie, les musulmans doivent se d_livrer de la charia, la libert_ prime, et le pape a donc le droit de donner son opinion Beno_t XVI a le droit, ” comme tout le monde “, de s’exprimer. Mohamed Talbi n’a d’ailleurs pas _t_ vraiment surpris par les propos du pape _ Ratisbonne. ” Je connaissais les _crits de celui qui a _t_ le cardinal Ratzinger. Je savais que, pour lui, comme pour beaucoup d’Occidentaux, l’islam est synonyme de violence, et je le d_plore, dit-il tranquillement. Mais la libert_ ne se divise pas. Le pape a eu raison de donner son opinion sur l’islam, avec franchise et sinc_rit_. ” En mati_re de libert_, Mohamed Talbi ne fait pas dans la demi-mesure. A 85 ans, l’homme est un curieux m_lange d’intransigeance et de tol_rance. On le dit de plus en plus radical. Peut-_tre est-ce plut_t qu’il ne fait plus la moindre concession. L’historien a attendu d’_tre au soir de sa vie pour entrer en dissidence. ” Pas de politique ” a _t_ sa profession de foi pendant des ann_es. Mais comment respecter ce credo lorsqu’on est un homme de foi et de conviction ? Longtemps, cet agr_g_ d’arabe, sp_cialiste du Moyen Age au Maghreb, a cru pouvoir composer avec le pouvoir, au motif qu’il _tait un serviteur de l’Etat. En 1989, il chavire. Ce qu’il avait support_ d’Habib Bourguiba, le lib_rateur de la nation devenu un dictateur, Mohamed Talbi ne le supporte plus de son successeur, Zine El-Abidine Ben Ali, pr_sident de la R_publique depuis 1987. Lorsqu’on lui refuse le droit de lancer une revue consacr_e _ une interpr_tation moderne de l’islam, puis qu’on interdit en Tunisie l’un de ses ouvrages, Iyal Allah (La Famille de Dieu), l’universitaire admet qu’il ne peut plus continuer _ dresser des barri_res entre son travail de chercheur et la vie de la cit_. En 1993, il abandonne la derni_re des fonctions officielles qu’il d_tenait encore, celle de pr_sident du Comit_ culturel national. ” J’ai vir_ et on m’a vir_ “, r_sume-t-il, assis dans son salon aux murs couverts de livres, dans le quartier du Bardo, _ Tunis. En 1995, il entre au Conseil national pour les libert_s en Tunisie (CNLT, non reconnu). Une association, pas un parti. ” Je n’ai jamais adh_r_ _ un parti, dit-il. La libert_ est la dimension structurante de ma pens_e. ” Mohamed Talbi va alors consacrer sa vie aux libert_s, sans renoncer _ sa sp_cificit_ : la r_novation de la pens_e musulmane. Si le pouvoir tunisien l’a dans le collimateur, il ne le harc_le pas. L’historien est surveill_, mais il n’est ni jet_ en prison ni rudoy_ par la police. On se contente d’_touffer sa voix et d’interdire ceux de ses livres qui paraissent trop audacieux, comme Penseur libre en Islam (Albin Michel, 2002), analyse de l’_chec de la d_mocratie dans le monde arabe et d_nonciation du r_gime Ben Ali. Beaucoup, en Tunisie, d_plorent que des r_formateurs tels que lui, Hichem Ja_t, Abdelmajid Charfi, ou encore H’Mida En-Nayfer, soient _cart_s par le pouvoir. Plut_t que de mener, depuis maintenant plus de quinze ans, la chasse aux islamistes, pourquoi ne pas tenter un travail en profondeur avec ces partisans de l’islam des Lumi_res ? ” Parce que les autorit_s tunisiennes se m_fient de personnalit_s aussi autonomes “, r_pond l’universitaire Sana Ben Achour. En Europe, ce pionnier du dialogue interreligieux a _t_ tr_s en vue dans les ann_es 1970 avant de tomber dans l’oubli. Ses positions ont fini par indisposer. Il _tait de plus en plus pol_mique _ l’_gard des chr_tiens, auxquels il reproche de ne pas pousser assez loin leur r_flexion sur l’islam. ” Je comprends les r_actions de Talbi, m_me si je ne les partage pas toujours. Son sens de la justice et sa qu_te de la v_rit_ le conduisent parfois _ des jugements excessifs. Mais c’est un homme sinc_re, fondamentalement croyant et profond_ment attach_ au message du Coran “, souligne l’un de ses amis, le P_re Michel Lelong. Mohamed Talbi est aujourd’hui ignor_ du grand public, en France comme en Tunisie. Seul ou presque, l’hebdomadaire Jeune Afrique n’a de cesse de faire conna_tre ses id_es. Lui finit en ce moment m_me de r_diger ce qui sera un peu son testament spirituel. Dans cet ouvrage de 400 pages, il clame une fois encore que ” l’islam est libert_ ” et qu’il est ” tout _ fait compatible ” avec la d_mocratie et la modernit_. La charia (loi islamique) est une ” production humaine ” qui n’a ” rien _ voir ” avec l’islam, mart_le-t-il. Les musulmans doivent ” se d_livrer ” de ces textes juridiques apparus deux si_cles apr_s le Proph_te et qui donnent de leur religion une image d’_pouvante. Jamais le Livre saint n’a recommand_ de couper la main des voleurs ou de lapider les femmes adult_res ! ” Seul, le Coran oblige “, r_p_te-t-il inlassablement. Si l’islamologue tunisien s’oppose avec force _ toutes les interpr_tations pass_istes de l’islam – le salafisme, le wahhabisme, en particulier -, il combat avec autant d’_nergie la d_sacralisation du Coran. R_nover la pens_e musulmane, ce n’est pas pr_ner ” un islam la_que, un islam sans Dieu “, insiste-t-il. Mohamed Talbi n’est pas tendre envers ces ” d_sislamis_s ” qui pr_nent ” un islam commode “, purement identitaire. ” La religion n’est ni une identit_, ni une culture, ni une nation. C’est une relation personnelle _ Dieu, une voie vers lui. On peut _tre musulman et de culture hollandaise, fran_aise ou chinoise “, explique-t-il avec force. A ses c_t_s, une femme longue et blonde, aux yeux bleus, l’_coute avec attention. C’est Irmgard, sa femme, d’origine allemande, rencontr_e _ Paris ily a tout juste cinquante ans. Irmgard ne s’est convertie _ l’islam qu’en 1996, au terme d’un long cheminement. Ils ont deux fils et deux petits-enfants. Ceux-ci suivent-ils le chemin de leur p_re et grand-p_re ? M. Talbi sourit. ” Je ne sais pas. Je ne leur pose pas la question et je ne leur offre m_me pas mes livres. Si je le faisais, cela reviendrait _ dire : “Lisez-moi”. Je m’y refuse. ” C’est dans le m_me esprit que Mohamed Talbi reconna_t aux caricaturistes le droit de brocarder le proph_te Mahomet et _ Michel Houellebecq – ” un gar_on sympathique ” – le droit de dire et d’_crire que l’islam est la religion ” la plus con du monde “. La religion, quelle qu’elle soit, ne doit pas _tre une contrainte. ” Je veux d_crisper les gens, et je veux le faire au nom du Coran. La foi est un choix, souffle-t-il de sa voix _ la fois fluette et ferme. Je ne cesserai jamais de dire que l’islam nous donne la libert_, y compris celle d’insulter Dieu… “

A New Face for Islam in North America

Ingrid Mattson had given up God. She had stopped saying her rosaries, stopped taking Communion. She was an atheist, abroad in Paris the summer before her senior year of college. But she could not stop listening to the Koran. “Forget it,” she told herself. “This can’t be happening to me.” Yet day after day, she popped the cassette into her Walkman, mesmerized by the chanting and oddly moved by lines such as: “The sun and the moon follow courses computed. And the herbs and the trees both bow in adoration_ It is he who has spread out the earth for [his] creatures.” When she returned home to Canada after that summer of 1986, Mattson signed up for the only Arabic class she could find. It was full of 8-year-old immigrants, who soon came to resent her for winning so many of the chocolates the teacher awarded top students. Mattson wanted to enjoy hanging out in bars with her brothers, the way she always had. Instead, she found herself at her sewing machine, stitching head scarves. That spring, she gathered several Muslim friends as witnesses and pledged herself to Allah. It was an unusual move for a white Canadian ex-Catholic. And it set Mattson down a trailblazing path. About 60,000 Muslims in the U.S. and Canada recently elected Mattson, 43, president of the largest Muslim organization on the continent, an educational and professional association called the Islamic Society of North America. She is the first woman, nonimmigrant or convert to Islam to become president of the group. Her election comes at a tumultuous time for the estimated 6 million Muslims in the U.S. Nearly 40% of Americans admit prejudice against Muslims, according to a recent poll by USA Today and Gallup. A similar percentage support mandatory identification cards for Muslims. And one in five Americans said they would not want a Muslim neighbor. Many Muslims are hoping Mattson can soften this fear. She does not speak with a foreign accent. She doesn’t wear a veil, though she does cover her head with a thick, dark scarf. Soft-spoken and quick to smile, Mattson is a suburban soccer mom; she cheers at her son’s games, helps her daughter with college applications, gardens, hikes, reads the New Yorker, laughs at Paris Hilton’s reality TV. “Many Americans think we didn’t arrive in this country until 9/11. She helps people know we’re part of the American landscape,” said Aneesah Nadir, the president of an Islamic social services agency based in Phoenix. Such comments were a frequent refrain at the Islamic society’s annual convention, which drew more than 32,000 Muslims to this suburb of Chicago earlier this month. Mattson was mobbed by fans wanting to take her picture. One father brought his five daughters from South Carolina to meet her. “She’s a visible refutation of stereotypes,” said Hasan Aijaz, a college student from Virginia. Outside the organization, Muslims have greeted Mattson’s election more warily. She’s received angry letters from conservatives who resent having a woman in charge. Such critics often cite an ancient hadith, or narrative about the life of the prophet Muhammad, stating that no good will come from entrusting leadership to a woman. The Islamic left has questioned Mattson’s credentials as well. A traditionalist who dresses in modest ankle-length skirts and loose blouses – and who prefers, whenever possible, to avoid shaking men’s hands – Mattson pushes women’s rights only so far. She has called for mosques to dismantle any barriers that block women from seeing or clearly hearing the imam during prayer. But she does not support the more radical, feminist notion that women should pray alongside men – or even lead men in prayer. Many Muslims argue that such an arrangement would distract men from God or lead to immoral conduct. Mattson explains her objection this way: The prophet would not have approved. Mattson’s journey to Islam began when she was a teenager in the Canadian town of Kitchener, Ontario. As a girl, she had been the most pious in her family of seven children, but when she entered high school, she began to find bedrock concepts such as the Holy Trinity illogical. The nuns and priests at her Catholic school were unable to answer her questions. “Accept the mystery,” they told her. She couldn’t. Though she stayed on at St. Mary’s High School, Mattson stopped looking for God. Years later, during her summer in Paris, Mattson became friendly with several West African Muslims. They introduced her to Islam; her spirit stirred. “What moved me most was the way the Koran described the majesty and beauty of creation,” she said. One of her favorite passages tells of God’s handiwork: “He has let free the two bodies of flowing water, meeting together… Out of them come pearls and coral… And his are the ships sailing smoothly through the seas, lofty as mountains.” After graduating from the University of Waterloo, Mattson worked in a refugee camp in Pakistan, where she met her husband, an Egyptian engineer. He took care of their small children while she earned a doctorate in Islamic studies from the University of Chicago. Since 1998, she has been teaching about Islam at Hartford Seminary, a nondenominational Christian institution in Connecticut. As president of the Islamic Society of North America – an unpaid part-time post – Mattson will lead a diverse organization that trains Muslim leaders, sets standards for hundreds of mosques, helps immigrants adjust to American life and serves as an umbrella uniting associations of Muslim engineers, doctors and other professionals. She will also be a very visible spokeswoman for the faith – a role she relishes. In particular, she can’t wait to refute the notion that Islam is a religion solely “for brown and black people,” she said. “When African Americans make the move to Islam, it’s considered valid. When I do, it’s considered cultural apostasy, as if somehow I’ve abandoned my whiteness to become an ‘other,’ ” Mattson said. In the past, many Muslims – like evangelical Christians before them – argued that they had to isolate themselves from American politics and culture in order to keep their faith pure. In the aftermath of Sept. 11, Mattson argues that Muslims no longer have that luxury. “We need to form an axis of good with our neighbors,” she said. “We’re 2% of the American population. How are we going to be effective unless we make alliances?” Her push for interfaith partnerships got off to a shaky start when the Islamic society invited former Iranian President Mohammad Khatami to address the convention. Jay Tcath, vice president of the Chicago Jewish Federation, accused the organization of “a dereliction of civic responsibility” for honoring Khatami despite his record of human rights abuses. The Anti-Defamation League also takes issue with the Islamic society for having provided a forum for anti-Semitic language at several conferences over the years, said Deborah Lauter, the group’s national civil rights director. The organization’s leaders “have been in bed with extremist groups,” Lauter said, “[so] we go into these relationships with some serious concerns.” Mattson says her group does not invite speakers “known for offensive statements,” but offers “as broad a platform as possible for legitimate views.” At the convention’s opening seminar, Mattson urged her fellow Muslims to step proudly into mainstream society, to engage their neighbors and promote their good works until Americans stop associating Islam with terror. “Islamic medical clinics… Islamic ethics. Islamic charity. These are the terms that should come off the tips of tongues,” she told a cheering crowd. “Islamic intellectuals. Islamic peace movements. Islamic human rights… This is who we are!”

Cardinal Risks Offending Turkey

The head of the Roman Catholic Church in England and Wales risked a new clash with Muslims yesterday by questioning whether Turkey should be admitted to the European Union. Cardinal Cormac Murphy-O’Connor echoed Pope Benedict XVI in saying that the predominantly Muslim state was not culturally part of Europe.